Beneficios de la stevia

La planta de Stevia o Estevia (Stevia rebaudiana) es nativa de Paraguay, en América del Sur, y comenzó a ser utilizada por los indígenas de esa región y de Brasil mucho antes de que llegaran los primeros colonizadores, desde hace aproximadamente 1500 años. Su nombre en lengua guaraní es ka a he ê, que significa “hierba dulce”, y el nombre de stevia se debe al médico y botánico español Pedro Jaime Esteve (1500 - 1556), por haber sido el primero en investigar sobre las propiedades edulcorantes de esta planta traída de América. Sin embargo, la primera descripción botánica de esta planta la hizo el botánico suizo Moisés Santiago Bertoni, en el año 1899. Durante la primera  mitad del siglo XX se hicieron varias pruebas químicas sobre los glucósidos presentes en las hojas de stevia, concluyendo que son dos: esteviósidos y rebaudiósidos, los cuales son hasta 300 veces más dulces que la sacarosa.

En los años 1970 y luego de que algunos estudios señalaran que los edulcorantes ciclamato y sacarina podían ser cancerígenos, Japón comenzó a cultivar plantas de stevia, produciendo el primer edulcorante comercial a base de stevia en 1971. En la actualidad este país tiene el más alto índice de consumo de stevia ofrecido en edulcorantes comerciales. El cultivo de stevia se expandió en la década de 1980, produciéndose masivamente hoy en más de 12 países, principalmente en China. En el año 2011 la Unión Europea aprobó el uso de este edulcorante como aditivo alimenticio.

La stevia es una planta herbácea perenne que pertenece a la familia de las asteráceas. Sus hojas crecen directamente del tallo, que es recto. Son lanceoladas y dentadas, de color verde oscuro, brillantes y de textura rugosa y vellosa. Crecen solitarias, llegando a medir hasta 5 cm de largo y 2 cm de ancho. Las raíces de stevia crecen en su mayoría superficialmente y son la única parte de la planta que no contiene esteviósidos.

Imagen de la planta de stevia

Los múltiples beneficios de las hojas de stevia

Las hojas de stevia concentran la mayor cantidad de propiedades de la planta. Además de los beneficios de sus glucósidos la stevia tiene muchas otras propiedades medicinales.

Debido a sus componentes minerales, fitonutrientes y vitamínicos, así como a su alto contenido en oligoelementos y aceites volátiles, las hojas de stevia tienen múltiples propiedades medicinales. Por ejemplo, estudios realizados por médicos de Taiwán comprobaron que la stevia tiene propiedades hipotensoras, vasodilatadoras y cardiotónicas, lo que la convierte en una aliada de pacientes hipertensos y con enfermedades cardiovasculares.

Las propiedades bactericidas de esta planta ayudan a prevenir las caries y funciona como antibiótico dental. Además, la stevia es antioxidante, antimicótica (combate hongos causantes de vaginitis), diurética (disminuye los niveles de ácido úrico), antiácida (facilita la digestión), antigripal, calmante y, en uso externo, ayuda a cicatrizar las heridas y las quemaduras, así como a fortalecer el cuero cabelludo si se agregan hojas de stevia al champú o si se aplica con espray en el cabello limpio una infusión ya fría.

Advertencias y dosis recomendada

De acuerdo con la recomendación de la Agencia de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA), la ingesta diaria de stevia debe ser máximo de 4 mg por kilogramo de peso corporal. En caso de embarazo o de diabetes se debe consultar primero con el médico antes de consumirla. Aunque se consigue generalmente en productos comerciales, lo ideal es tratar de consumir la hoja seca.


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