Beneficios del achiote

La planta achiote es originaria de las regiones intertropicales de América Latina, la Bixa orellana es un arbusto perenne de la familia de las bixáceas. Su cultivo se remonta a la época precolombina, donde era utilizado, entre otras cosas, como repelente contra insectos y como colorante natural para pintar el cuerpo y el rostro de acuerdo con los rituales de las distintas tribus indígenas. Es conocido con distintos nombres, entre ellos “onoto” en Venezuela, “bija” en Colombia, “urucú” en Argentina y Paraguay y “achiote” en México y la mayor parte de Latinoamérica. Actualmente se cultiva o crece de manera silvestre en los andes peruanos, Costa Rica, Panamá, México, Ecuador, Colombia y Venezuela. Su uso es principalmente culinario, pero también es una planta con muchas propiedades medicinales.

En cuanto a sus características botánicas, la Bixa orellana es un arbusto que puede llegar a medir hasta seis metros de altura. Su copa crece extendida y a muy poca altura del suelo. El tallo de este arbusto es de color pardo y no crece mucho. Las hojas son grandes, de casi 20 cm de largo, y de color verde claro. Las flores del achiote crecen en ramilletes y son hermafroditas, de color rosado o blanco dependiendo de la especie. Tienen cinco pétalos y de su corola crecen múltiples estambres y anteras de color violeta. El fruto de la bija es una cápsula espinosa que mide entre 2 y 6 cm de largo. Es de color rojo oscuro cuando madura, momento en que se abre naturalmente. En su interior crecen entre 35 y 50 semillas comprimidas y muy pequeñas, de unos 5 mm de largo, y también son de color rojo intenso. Son precisamente las semillas de esta planta las utilizadas con fines cosméticos y culinarios.

Hojas y semillas del achiote

Propiedades de la Bixa orellana

Con fines medicinales se utilizan las hojas y las semillas de esta planta, y en menor medida la raíz. Las semillas contienen 40% de carbohidratos, 18% de fibra y 12% de proteínas. Su compuesto principal es la bixina, conocido como colorante E-160b, de acuerdo con los códigos alimenticios de la Unión Europea. También contiene taninos, vitaminas A, C y D, arginina, flavonoides y carotenoides (al igual que la zanahoria), entre otros elementos.

El consumo de semillas de achiote tiene efectos antioxidantes, protege la mucosa gástrica favoreciendo los procesos digestivos y ayuda a disminuir los niveles de azúcar en la sangre. Utilizadas externamente funcionan como cicatrizante, repelente contra insectos y como protector solar. Para estos usos externos se recomienda hacer cataplasmas o moler las semillas y aplicar el polvo sobre heridas y sobre la zona de la piel que se desee proteger del sol o de los mosquitos.

Las hojas de esta planta tienen propiedades antiinflamatorias, antisépticas, antidiarreicas y para parar el vómito. La mejor forma de consumirlas es preparando infusiones con una cucharadita de hojas frescas por cada taza de agua hirviendo. Se deja reposar la infusión tapada por unos 10 minutos antes de colar y beber tibia. Esta misma infusión o la que se prepara con la raíz del árbol es muy efectiva en los hombres para aliviar la prostatitis.


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